Aretha Franklin et la futilité d'essayer de la représenter à l'écran

Films

Le nouveau film Respect est l'une des trois tentatives récentes de comprendre l'artiste. Seul celui qui se concentre uniquement sur sa musique s'en rapproche.

Jennifer Hudson et la réalisatrice Liesl Tommy consultant sur le tournage de Respect.

Au début Le respect, le dernier récit à l'écran de l'histoire d'Aretha Franklin, la star vieillissante du jazz et du R&B Dinah Washington demande à sa protégée, Child, vas-tu jamais nous dire qui est le papa ?

Sinon timide ou reconnaissante, Franklin (Jennifer Hudson) répond à l'enquête de Washington sur la paternité de ses fils, le premier né alors qu'elle n'avait que 12 ans, avec un mélange d'incrédulité et de silence imposant. Soudain, ce qui commence comme l'un des principaux mystères du film et peut-être le plus grand traumatisme de l'enfance de Franklin se termine par une ligne jetable, qui ne sera plus jamais revisitée.



Au lieu de cela, Respect, le premier film de la célèbre metteure en scène de théâtre Liesl Tommy, finit par suivre le conseil que Washington donne à Franklin à propos de sa musique : Chérie, trouve les chansons qui t'émeuvent. Le biopic est moins un film sur la vie intérieure de Franklin ou les origines de ce que son personnage insiste sur les démons qui la hantent, et plus sur la façon dont elle, en tant que chanteuse prodigieuse et brillante pianiste et compositrice, a canalisé sa douleur dans des chansons qui ne l'ont pas seulement émue, mais le monde entier. En fin de compte, ces lacunes dans l'intrigue sont gênantes et maintiennent Franklin à distance, la rendant aussi insaisissable à l'écran qu'elle l'était en public dans la vraie vie.

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Crédit...Quantrell D. Colbert/MGM


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Le respect fait partie d'une tendance plus large des films et des séries télévisées - y compris la mini-série National Geographic Génie : Aretha, avec Cynthia Erivo, et le documentaire de Sydney Pollack Amazing Grace (filmé en 1972 mais sorti en 2018) – qui tentent tous de capturer la virtuosité de Franklin. À leur manière et à des degrés divers de succès, chacun lutte pour la meilleure façon de la présenter en tant qu'artiste singulière tout en élargissant notre compréhension d'une femme si soucieuse de la vie privée.

L'avantage de Respect est qu'il se concentre vraiment sur les subtilités de sa création musicale. Les scènes les plus fascinantes sont quand on la voit vraiment jouer : dans un studio d'enregistrement transformé en jam session avec le groupe entièrement blanc de Muscle Shoals en Alabama, transformant un I Never Loved a Man (The Way I Love You) endormi en une confession sensuelle et émouvante. Ou quand elle réveille ses sœurs, Erma (Saycon Sengbloh) et Carolyn (Hailey Kilgore) au milieu de la nuit pour réarranger le classique d'Otis Redding Respect, avec ses frères et sœurs ajoutant le célèbre riff Re-re-re et transformant à jamais la chanson dans l'hymne d'une femme noire.

Étant donné à quel point ces moments étaient électrisants, je me suis retrouvé à vouloir de plus en plus de musique, un exploit réalisé par la propre interprétation fascinante de Hudson des classiques de Franklin ainsi que mon souvenir d'avoir entendu la voix puissante de Franklin pour la première fois. En ce sens, Respect nous donne le biopic que j'ai toujours pensé que je cherchais – un portrait d'une femme noire dont le génie musical reste au premier plan sans être mis à l'écart ou éclipsé par sa lutte personnelle contre les traumatismes. Bien que le film montre Aretha luttant contre la dépression ou son mari, Ted White, une telle agonie ne dépasse jamais l'histoire ou notre sens de sa musicalité comme elle le fait dans d'autres biopics sur des interprètes emblématiques de femmes noires, comme Billie Holiday ou Tina Turner. Au lieu de cela, Respect traite le traumatisme comme une chaîne de secrets non résolus, dont ni le film ni Franklin elle-même ne se sont jamais sentis obligés de partager avec son public.

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Crédit...Quantrell D. Colbert/MGM

Le résultat est un film qui se rapproche trop de l'image de soi de Franklin, un récit qu'elle a étroitement contrôlé au cours de sa vie pour des raisons de confidentialité et comme moyen d'affirmer son propre pouvoir dans une industrie et un pays dominés par des stéréotypes racistes sur la sexualité et l'intelligence des femmes noires.

Le biographe David Ritz a écrit à propos de cette distance dans Respect, son deuxième livre sur Franklin, en disant : Malgré ma détermination à être un auditeur compatissant, quelqu'un dont la douce persistance lui permettrait de révéler tous ses secrets sacrés, ma technique n'a finalement pas fonctionné. En fin de compte, je n'ai pas fait de trou dans son armure.

En réfléchissant davantage à sa première biographie, Aretha: From These Roots, qu'il a écrite sur la base d'entretiens avec Franklin, et qui a donc eu sa bénédiction, a-t-il déclaré, Elle a obtenu le livre elle voulait. À ce jour, Aretha considère son livre comme un portrait fidèle.

L'empreinte de Franklin est également partout dans le film Respect. Elle a trié sur le volet Hudson, un mouvement qui a placé la musique au centre du film, mais a risqué de donner l'impression que la représentation de Hudson pourrait être trop dépendante de la propre image de soi de Franklin. En d'autres termes, aussi bien que la musique sonne (et ça sonne tellement très, très bien), les trous de l'intrigue sur son passé, qui semblaient informer une grande partie de la prise de décision de son personnage, n'arrêtaient pas de me harceler pendant que je regardais.

Pourquoi sa mère, Barbara (Audra McDonald), a-t-elle laissé ses enfants avec son mari dominateur, le révérend C.L. Franklin (Forest Whitaker), seulement pour apparaître, après sa mort, comme une force angélique dans la vie d'Aretha ?


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Pourquoi Aretha ne se souvient-elle pas d'avoir dû se précipiter sur le toit et chanter fort avec ses sœurs lorsqu'elles étaient enfants afin d'étouffer les combats de ses parents ?

Et à quelle honte le film continue-t-il de faire allusion, mais, comme Aretha, ne veut jamais affronter ?

De quoi a-t-elle besoin de musique pour la sauver ?

Dans une scène notable de Respect, son ami le révérend James Cleveland dit à Aretha : Il n'y a pas de démons. Juste la douleur que tu as fui toute ta vie. La rassurant davantage, note Cleveland, il sait que ce n'était pas de votre faute.


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Crédit...Richard Ducrée/National Geographic

Et parce qu'on ne sait pas trop s'il fait référence à sa grossesse, au départ de sa mère ou à autre chose, on applaudit la catharsis d'Aretha tout en s'interrogeant sur la cause.

La mini-série Génie : Aretha, écrit par la dramaturge Suzan-Lori Parks, lauréate du prix Pulitzer, est cependant plus à venir. En montrant une jeune Aretha victime d'une agression sexuelle et en attribuant la rupture de ses parents à la fécondation par son père d'une fille de 12 ans de sa congrégation, des explications potentielles de son traumatisme d'enfance sont révélées mais ne dominent pas sa représentation.

Mais même dans cette version, Aretha est une présence quelque peu sourde, et Erivo (une chanteuse puissante elle-même) semble parfois limitée par la nécessité de basculer entre la nature introvertie de Franklin à la maison et son statut emblématique sur scène.

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Crédit...Incroyable Grace Film, LLC

C'est peut-être pour cela que je suis toujours obsédé par le seul film qu'elle n'a jamais voulu voir à l'écran : le documentaire Amazing Grace. Filmé par Pollack pendant deux nuits dans une église baptiste de Los Angeles dans le quartier à prédominance noire de Watts, Amazing Grace est tout gospel, une capture cinématographique de l'extase spirituelle et de l'exaltation religieuse, et un Franklin qui abandonne sa voix à Dieu, et est à son plus sublime.

Rejetant le documentaire en 1999 dans ses mémoires, elle a dit à Ritz : Quand j'ai vu ce qui avait été fait dans une partie du film, j'ai été consternée. Elle a poursuivi, se référant à la chanteuse de gospel Clara Ward, l'un des cameramen a continué à tirer directement sous la robe de Clara. Elle était au premier rang. Parlez de mauvais goût ! (Franklin dira plus tard que son aversion pour sa sortie n'avait rien à voir avec son contenu, qu'elle prétendait avoir aimé.) Son dédain pour le projet l'a amenée à poursuivre à plusieurs reprises pour bloquer sa sortie, bien qu'il ait finalement trouvé son chemin vers les salles de cinéma un quelques mois après sa mort en 2018.

C'est peut-être pourquoi Respect et Genius : Aretha se sont sentis obligés d'inclure le tournage de Pollack dans leurs récits. For Amazing Grace a eu le privilège de nous offrir Franklin à sa manière sans avoir à se confronter à l'autoportrait de la chanteuse. Et dans cette liberté, il a pu se partager comme l'un des secrets les mieux gardés de Franklin.