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New York

BAYONNE - BOB RUSSO, un chauffeur de camion à la retraite de 56 ans, se souvient avoir quitté son domicile à Jersey City lorsqu'il était jeune pour voir la fille de Bayonne qui deviendrait sa femme.

Et comme beaucoup de couples à l'époque, leurs rendez-vous étaient généralement passés au cinéma, à regarder Jack Lemmon et Tony Curtis concourir dans une course de voitures à vis dans « The Great Race », Steve McQueen sur une canonnière américaine sillonnant le fleuve Yangtze dans « The Sand Pebbles', ou Paul Scofield dans le rôle de Sir Thomas More dans 'Un homme pour toutes les saisons'.

'Quand nous sortions du DeWitt, nous achetions un hot-dog au camion à hot-dog Petridis qui était toujours garé à l'extérieur', se souvient M. Russo. « Même si vous êtes sorti à 23h30. ou minuit, il y aurait toujours une file d'attente.



Il y avait autrefois une demi-douzaine de salles de cinéma dans cette ville ouvrière très unie de près de 62 000 habitants, le lieu de naissance - il faut le préciser - de l'actrice Sandra Dee, connue de la famille et des amis sous le nom d'Alexandra Cymboliak Zuck. Mais au moment où le fils et la fille de M. Russo étaient assez vieux pour aller au cinéma, il a dû les emmener à Jersey City. Les deux derniers théâtres de Bayonne - le Lyceum et le DeWitt - ont fermé dans les années 1970.

'Au moment où les enfants sont arrivés', a déclaré M. Russo, 'les théâtres avaient pratiquement disparu.'

Désormais, pour la première fois depuis près de 30 ans, les Bayonnais pourront bientôt à nouveau aller au cinéma sans avoir à quitter la ville. Après plusieurs tentatives au cours des sept dernières années pour ouvrir un cinéma ici – compliquées par un procès et le déclin de plusieurs chaînes de cinéma – un multiplex devrait ouvrir ses portes en mai.

Pour le maire Joseph V. Doria Jr., on pourrait dire qu'il s'agit d'un événement marquant, car il « contribuera à stimuler les affaires », en particulier les restaurants.

'Les gens pourront enfin aller voir un film et dîner en ville', a-t-il déclaré.

Et peut-être quelque chose qu'ils avaient perdu, quelque chose de commun. Le discours sur le théâtre a certainement évoqué des souvenirs pour des résidents comme M. Russo, qui faisait ses courses au Super Stop and Shop dans le centre commercial où le théâtre ouvrira, et même le maire, parlant depuis l'hôtel de ville - des souvenirs d'une époque où les théâtres étaient des palais dorés et faisaient partie du tissu social de la ville.

M. Doria, 58 ans, s'est souvenu qu'enfant, lui, sa mère, sa tante et ses cousins ​​visitaient le Victory, un ancien opéra, presque tous les mercredis, parce que la direction donnait de la porcelaine pour attirer les gens de leur téléviseur.

Il a également rappelé qu'en 1960, alors qu'il était adolescent, Sandra Dee, décédée le mois dernier à 62 ans, est revenue triomphalement dans sa ville natale pour la projection de 'A Summer Place', dans laquelle elle a joué avec Troy Donahue, sur ce qui avait été proclamé Sandra Dee Day.

'Le DeWitt a organisé une grande fête', a déclaré le maire Doria. «Elle est venue en robe de soirée. Il y avait des lumières klieg dehors. Les sièges étaient remplis parce que tout le monde voulait voir non seulement le film, mais Sandra Dee, qui revenait en princesse, en star.'

Au cours des dernières semaines, les travailleurs ont installé des systèmes de plomberie et d'électricité dans le bâtiment de 30 000 pieds carrés – garni de pierre rose et beige – qui abritera le South Cove Theatre, dans le South Cove Commons Mall. Bruce Frank, président de Frank Theatres, une chaîne de cinémas familiale de troisième génération basée à Pleasantville, près d'Atlantic City, a déclaré qu'il espérait ouvrir le cinéma de 14 salles le 19 mai avec le dernier volet de 'Star Wars'.


route de la fureur dans les coulisses

M. Frank, s'exprimant depuis Palm Beach Gardens, en Floride, a déclaré que le théâtre comprendrait des sièges de stade à dossier haut, qui, à 24 pouces, seraient plus larges que la plupart des chaises de théâtre. Et, a-t-il dit, les zones de concession seraient haut de gamme, expérimentant des aliments comme des crevettes au pop-corn et des bâtonnets de fromage.

'Nous sommes vraiment excités', a déclaré M. Frank. « South Cove va être un grand théâtre pour nous et la ville. »

Cela aura été long à venir.

Le DeWitt, sur Broadway et la 25e rue, où se trouve maintenant un McDonald's, a fermé ses portes en 1975, a déclaré Joseph E. Ryan, directeur de l'information publique de Bayonne. Le dernier théâtre, le Lyceum, sur Broadway et la 38e rue, qui abrite aujourd'hui un magasin d'alimentation Quick Chek, a fermé trois ans plus tard.

À la fin des années 1990, l'Alessi Organization, une entreprise familiale de développement de 45 ans à Bayonne, construisait South Cove et a passé un contrat avec Hoyt Cinemas, une chaîne de théâtre australienne, pour exploiter un théâtre.

Dans le même temps, les propriétaires du Garden State News à Broadway près de la 21e rue ont acheté le magasin de bijoux de Wigdor à côté et l'ont démoli pour en faire un cinéma exploité par Clearview Cinemas, qui a ensuite été racheté par Cablevision Systems Corporation.

South Cove a déposé une plainte en 1998 - plus tard rejetée - pour arrêter le projet Clearview. Vincent Alessi, président de l'organisation Alessi, a déclaré qu'il s'agissait en fait d'une bataille juridique entre Hoyt et Clearview. En fin de compte, Cablevision a choisi de ne pas construire le théâtre à Broadway, et aujourd'hui, l'herbe des marais pousse sur les fondations en béton du théâtre proposé.

Hoyt Cinemas, qui, par coïncidence, avait racheté les opérations de Frank Theaters en 1996, a développé des problèmes financiers et s'est retiré du marché américain. Cela a laissé South Cove avec la coquille d'un théâtre pendant trois ans. 'Nous avons recherché agressivement des opérateurs solides, principalement des opérateurs qui avaient la capacité financière de terminer l'intérieur du théâtre et d'exploiter un théâtre de première diffusion', a déclaré M. Alessi. « Quelqu'un qui avait de l'expérience dans la gestion de théâtres familiaux dans les centres-villes ou les petites villes. »

Les responsables de la ville disent qu'une incitation qui a attiré Frank Theatres a été la désignation de Bayonne en tant que zone d'entreprise urbaine en 2001, qui a permis à l'entreprise d'acheter des matériaux de construction pour compléter l'intérieur du théâtre sans avoir à payer la taxe de vente de l'État. L'été dernier, le conseil municipal a désigné le site du théâtre comme zone de réaménagement, le rendant éligible à d'autres avantages économiques.

Le grand-père de Bruce Frank, Samuel, a lancé l'entreprise en 1921. Elle s'est développée sous la direction du père de Bruce, Alvin, jusqu'à ce que l'entreprise possède 150 écrans dans 21 municipalités du New Jersey, de Woodbridge à Cape May.

Après le départ de Hoyt, les Franks ont racheté l'entreprise en 2003 et exploitent maintenant des théâtres à Beach Haven Park, Cape May, Egg Harbor, Stone Harbor et deux sites à Ocean City, avec des plans d'expansion dans le New Jersey et dans d'autres États.

Pourtant, il est difficile de plaire à tout le monde.

Au Stop and Shop de Bayonne, Gary Bielan, 52 ans, agent de piste pour Delta Airlines à l'aéroport international Newark Liberty, a déclaré que l'emplacement du théâtre, sur la route 440 à la 32e rue près du terminal maritime et loin de la partie principale de la ville, était difficile d'accès pour les personnes âgées comme sa mère de 80 ans. 'Je suis impatient d'y être, je le suis vraiment', a déclaré M. Bielan. « Je souhaite juste que ce soit plus accessible aux personnes âgées. »

Une autre cliente, Sally Pelowitz, 69 ans, a déclaré qu'elle n'allait plus beaucoup au cinéma mais qu'elle ferait probablement une exception pour le nouveau théâtre. « Oh, certainement », a déclaré Mme Pelowitz. « Je prendrais mes petits-enfants. »