FILM; Les choses à faire et à ne pas faire à l'ère du Doo-Wop

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SARAH INMAN regarde par la fenêtre de sa cuisine. Ses mains plongent machinalement une assiette dans un évier d'eau savonneuse. « Ceux, ces polisseurs de pommes », dit-elle, méprisante envers ses camarades de classe. ''Je ne les aime pas !''

« Punkin ! » claque son père en attrapant un torchon. ''Tous ces gens que tu n'aimes pas, ne sont-ils pas plus heureux que toi ?''

La caméra se bloque sur les yeux de Sarah qui se remplissent de larmes alors que les derniers mots de papa résonnent sur la bande originale : ''Ne sont-ils pas plus heureux que toi . . . plus heureux que toi. . . ''



Cette vignette domestique est tirée de ''The Snob'' (1958), l'un des plus de 70 films en classe qui seront présentés dans une série que j'ai organisée intitulée ''Mental Hygiene : Social Guidance Films 1945-70'' à l'American Museum of the Moving Image à Astoria, Queens, à partir de samedi et jusqu'au 23 janvier. Il s'agit de la plus grande rétrospective de ces films et de la première projection publique de nombre d'entre eux en plus de 30 ans.

Quiconque pense que les années 1950 étaient une période de plaisir innocent, ou que la coercition sociale est une tactique exercée uniquement dans des pays despotiques et lointains, sera désabusé de la notion après avoir visionné (ou revu) certains de ces films. L'orientation ainsi que des films effrayants, ils couvrent un large éventail de comportements sociaux quotidiens, de la conduite à l'heure des repas (''Lunchroom Manners'') à la consommation de drogue (''La Terrible Vérité'') aux habitudes de conduite imprudente des adolescents (''Le Dernier bal'').

D'une durée généralement inférieure à 15 minutes, ces courts métrages servent à la fois de leçon de pathologie de la psyché américaine et de divertissement délicieusement sombre. Il ne s'agit pas d'une rétrospective pour les débiles ironiques.

Pendant quatre décennies, des millions d'enfants des écoles publiques ont vu ces films, qui ont eu la bénédiction des chercheurs en sciences sociales contemporains. Les films ont prospéré dans le climat de confusion et de nervosité en Amérique entre la Seconde Guerre mondiale et le Watergate, lorsque les codes moraux et les normes sociales étaient de plus en plus contestés et désobéis. Pour faire face à cette tempête, parents et éducateurs ont adopté le film d'hygiène mentale. Poings au jambon, dogmatiques, souvent brutaux, ces films prêchaient les joies de la domesticité et de l'uniformité.

Une hypothèse populaire est que les films d'hygiène mentale sont de la camelote cinématographique. Mais ils varient en style et en qualité, selon le studio (Coronet et Centron étaient deux) ou le réalisateur, Sid Davis et Emily Benton Frith parmi eux. Des éclairs de technique dramatique transpercent souvent le brouillard à petit budget : le film noir de « Right or Wrong ? » (1951) ; le zoom transversal et mélodramatique frénétique de ''Last Date'' (1950); le travail vertigineux de la caméra à main dans ''Narcotics: Pit of Despair'' (1967).

Bien sûr, les films sur l'hygiène mentale satisfaisaient rarement aux normes traditionnelles du cinéma en tant que divertissement ou art, et ils n'y aspiraient pas non plus. Au contraire, ils se sont inspirés des films d'entraînement et de propagande de la Seconde Guerre mondiale et ont ainsi cherché à dépeindre la vie quotidienne de la manière la plus réaliste possible, c'est-à-dire la plus banale. Un public de classe n'était pas censé regarder un film d'hygiène mentale et être captivé par sa mise en scène, sa cinématographie, son jeu d'acteur ou son montage. Les élèves devaient croire que ce qu'ils voyaient était réel et adopter le point de vue du film.

Les créateurs de ces films étaient, pour la plupart, anonymes, plus appréciés pour leur capacité à produire des produits que pour leur talent artistique. Les équipes étaient spartiates, les décors bricolés, l'équipement minimal et les acteurs n'étaient souvent que des jeunes du quartier.


la revue des réseaux sociaux

La théorie de l'éducation soutenait que les jeunes étaient des imitateurs sociaux qui imiteraient tout comportement qu'ils voyaient à l'écran ; par conséquent, les protagonistes de ces films étaient généralement bien élevés, polis – et unidimensionnels.

L'approche a peut-être apaisé les craintes des éducateurs du milieu du XXe siècle, mais elle bouleverse nos notions d'aujourd'hui sur ce qu'était vraiment la vie en, disons, 1952. « Êtes-vous populaire ? » (1958) et « L'amitié Begins at Home'' (1949) présente une vision d'un passé innocent et idyllique, mais il convient de rappeler qu'il n'y aurait pas eu besoin de films d'hygiène mentale si les jeunes s'étaient vraiment comportés de manière si agréable. Des productions comme ''Mind Your Manners!'' (1953) et ''What Makes a Good Party?'' (1950) dépeignent la vie non pas telle qu'elle était, mais telle que les créateurs adultes des films voulaient qu'elle soit.

En fin de compte, bien sûr, les étudiants ont tracé leurs propres cours sans se soucier des balises offertes par ces films. Et leur désobéissance a engendré plus de films d'hygiène mentale, destinés à effrayer les rebelles. Ces films font l'objet de plusieurs programmes de la série Astoria : ''The Dark Side'' sur les conséquences des mauvais comportements (9 janv.), ''Highway Safety'' (15 janv.), ''Drugs'' (22 janvier) et ''Troublemakers'' (23 janvier).

Les thèmes sombres étaient les piliers de cinéastes indépendants comme Sid Davis et Dick Wayman. M. Davis, un remplaçant d'Hollywood qui aspirait à la réalisation, a trouvé son créneau en réalisant des films sur des sujets que personne d'autre ne toucherait : le viol par un rendez-vous (''Nom inconnu''), la toxicomanie (''Keep Off the Grass'') , décès et blessures chez les enfants (« Vivre et apprendre »). Il se targuait de pouvoir réaliser un film, de l'idée au master print, pour seulement 1 000 $ ; des budgets aussi bas nécessitaient des visuels plats, que M. Davis superposait avec une narration souvent grandiloquente pour transmettre le drame que les images ne pouvaient pas. Néanmoins, les films de M. Davis affichent parfois des éclairs de dynamisme visuel et d'art que l'on ne trouve nulle part ailleurs dans ce genre : un travelling d'adolescents dévalant une autoroute californienne dans '' Seduction of the Innocent '' (1961) alors qu'ils font éclater des pilules et swill 7Up ; un plan amoureusement composé d'un enquêteur de police, d'une ambulance qui s'éloigne et d'une voiture renversée à la fin de ''What Made Sammy Speed?'' (1957).

Il n'y a pas de concessions à l'art dans les films de Dick Wayman, dont ''Wheels of Tragedy'' (1963) sera diffusé le 15 janvier. Wayman, un cadre du cabinet comptable Ernst & Young, a utilisé un portable 16- caméra millimétrique pour enregistrer les conséquences sanglantes des accidents de la route mortels, puis les assembler en films de sécurité de construction lâche destinés à choquer. C'était un triomphe de la « réalité » sur la fiction soigneusement réalisée des films de studio, une approche qui a gagné la faveur des éducateurs alors que les années 1960 elles-mêmes devenaient plus violentes et conflictuelles.

Des milliers de films d'hygiène mentale ont été produits, mais seule une poignée a survécu. Les écoles les ont montrés encore et encore jusqu'à ce qu'ils soient usés et déchiquetés.

Les tirages qui ont échappé à la destruction ont été jetés à la poubelle lorsqu'ils sont devenus obsolètes ou lorsque les services audiovisuels des écoles sont passés à la vidéo. Lorsque les sociétés de production d'hygiène mentale ont cessé leurs activités – comme elles l'ont toutes finalement fait – leurs copies principales ont été jetées, ainsi que presque toutes les informations sur les créateurs, les acteurs et les coûts des films. Les conservateurs ont montré peu d'intérêt à sauver ce qui restait. Au moins la moitié de tous les titres d'hygiène mentale ont disparu, et beaucoup survivent aujourd'hui sous la forme d'une seule copie endommagée.

Les films d'hygiène mentale véhiculaient les opinions de leurs créateurs. Certains appelleraient cela de la propagande, d'autres des conseils. Pour Ted Peshak, cependant, qui a réalisé des centaines de ces films pour Coronet, 'les films d'hygiène mentale se résumaient à un compromis entre la vraie vie et la vie telle qu'elle devrait être'.