FILM; Il a battu pour les Tigres, lui-même et les Juifs américains

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FIN septembre 1934, Hank Greenberg, le grand cogneur des Tigers de Detroit, choisit de ne pas jouer un match crucial contre les Yankees afin de pouvoir observer Yom Kippour. Héros de la communauté juive de Détroit à sa deuxième saison seulement, l'apparition de Greenberg à la synagogue Shaarey Zedek a poussé les fidèles à applaudir alors que quatre rabbins priaient.

''Voici ce type juif, entrant dans la synagogue'', se souvient Bert Gordon, un fan, dans ''La vie et l'époque de Hank Greenberg'', un nouveau documentaire d'Aviva Kempner. '' Six pieds quatre ! Mon Dieu, personne n'avait jamais vu un juif aussi grand. Tout le monde mesurait 5 pieds 5, 5 pieds 6 !''

Les Tigers ont perdu le match 5-2, mais ont remporté le fanion de la Ligue américaine. Mais la décision de Greenberg d'honorer son héritage a galvanisé son lien avec les Juifs. « Le peuple juif, a écrit Bud Shaver dans le Detroit Times, ne pourrait pas avoir de meilleur représentant. »



Aviva Kempner et son frère, Jonathan, connaissaient Greenberg par leur père, Harold, qui a quitté la Lituanie pour Pittsburgh en 1925 et s'est installé à Détroit. Pour Harold Kempner, le baseball était un rituel d'assimilation américaine et Greenberg un symbole. Comme le dit le sénateur Carl Levin, démocrate du Michigan, dans le film, Greenberg ''a validé que c'était le pays des opportunités : regardez, nous pourrions même jouer au baseball !''

Ainsi, chaque année, Harold Kempner rappelait à ses enfants que Greenberg était assis le jour de Yom Kippour. 'Je pensais que Hank Greenberg faisait partie de la liturgie de Kol Nidre', a déclaré Mme Kempner, maintenant âgée de 53 ans, dans une récente interview.


maya et le dragon

Harold Kempner est décédé en 1976 et Greenberg est décédé 10 ans plus tard, un jour avant que Mme Kempner n'assiste à l'ouverture à Los Angeles de son premier film, 'Les partisans de Vilna', un documentaire sur la résistance juive aux nazis dans cette ville lituanienne cultivée. .

'Dès que j'ai appris que Hank était mort, j'ai su qu'il serait mon prochain film', a-t-elle déclaré.

Pour Mme Kempner, documenter la vie d'un joueur de baseball juif n'est qu'un petit saut par rapport à la chronique des partisans juifs dans le ghetto. ''Avec 'Partisans', j'ai essayé de comprendre la question sans réponse, 'Pourquoi les Juifs n'ont-ils pas résisté ?' ce qui était totalement incorrect'', a-t-elle déclaré. « Cela aurait dû être : « Comment ont-ils pu résister ? » C'était si difficile. Ils étaient tellement isolés. Avec Hank Greenberg, j'ai voulu contrer le stéréotype à l'écran selon lequel les hommes juifs étaient des nébuleux. Il y avait une autre image, et pour mon origine ethnique, c'était Hank.''

Malgré les éloges de 'Vilna', collecter 1 million de dollars n'a pas été facile lorsque son sujet était un joueur de baseball mort qui n'a pas épousé une star de cinéma, n'a pas approuvé de produits ou n'a pas fait d'apparitions dans un stade, comme Joe DiMaggio. Il n'y aurait pas de subventions comme les 400 000 $ fournis par le National Endowment for the Humanities pour 'Vilna'. comme Kirk Douglas et Norman Lear, la famille Greenberg et la synagogue Shaarey Zedek.

«Au début, nous n'étions même pas sûrs que ce serait terminé, a dit Alva Greenberg, la fille de Hank. « Nous voyions des segments de 10 minutes, mais nous ne savions pas ce que cela donnerait. »

Mais après 13 ans - aussi longtemps que la carrière de baseball de Greenberg - '' La vie et l'époque de Hank Greenberg '' ouvrira ses portes mercredi au Film Forum à Manhattan pour une durée de deux semaines.

Passer autant de temps sur un seul projet demande de la ténacité, voire le béguin pour son sujet. De temps en temps, a déclaré Mme Kempner, elle parlait à un tapis crocheté grandeur nature à l'effigie de Greenberg qui pend dans sa maison à Washington. «Plusieurs nuits, a-t-elle dit, j'allais simplement dans le salon et j'éteignais les lumières. Je regardais Hank et je disais : « Je vais le faire. Ça va se faire. Et je prierais mon père.'' Elle fit une pause, puis reprit son calme. 'C'est juste comme ça que j'honore mon père', a-t-elle ajouté. ''S'il pouvait voir ce film, il serait ravi.''

La grandeur de Greenberg est incontestée. Au cours d'une carrière interrompue pendant la majeure partie de cinq saisons par la Seconde Guerre mondiale, le joueur de premier but lourd a frappé 331 circuits, a compilé une moyenne au bâton de 0,313 en carrière et a réussi 1 276 points. En 1937, ses 183 points produits étaient un de moins que le record de ligue de Lou Gehrig. Ses 58 circuits en 1938 étaient deuxièmes après les 60 coups sûrs de Babe Ruth en 1927.

'Il ne fait aucun doute qu'il était le plus grand frappeur juif de tous les temps', a déclaré Steve Greenberg, l'un des deux fils de Greenberg et ancien commissaire adjoint de la Major League Baseball. ''Mais ce n'est pas comme ça qu'il voulait qu'on se souvienne de lui. Si vous parlez aux joueurs de cette époque, ils savaient qu'il était l'un des plus grands joueurs. Ted Williams a dit qu'il était son idole.''

Dans le documentaire intime de Mme Kempner – une courtepointe de séquences d'actualités, d'interviews et de sélections musicales animées comme Mandy Patinkin chantant « Take Me Out to the Ballgame » en yiddish – Greenberg est un héros silencieux qui n'a de défaut que par sa gamme de terrain. Pour les fans adorateurs qui l'adoraient en tant que ' Hankus Pankus ', Greenberg était un ' messie ', ' un dieu juif ', un sauveur semblable à Moïse qui réfutait les stéréotypes sur ce que les Juifs pouvaient faire.

' J'avais ce capitaine Marvel, Hank Greenberg, sur mon épaule ', dit le rabbin Reeve Brenner dans le film. ''C'était mon grand frère, mon mishpocheh'' (famille). Alan Dershowitz, professeur à la Harvard Law School, ajoute : 'Il était ce qu'ils disaient que nous ne pourrions jamais être'.

Lorsque les Tigres ont échangé Greenberg aux Pirates de Pittsburgh en 1947, Don Shapiro, chirurgien buccal et fan, a eu l'impression que 'votre bubbe' -- grand-mère -- ' a déménagé au Mississippi '.

La passion est poignante, humoristique et débordante, comme celle de Mme Kempner. Pourtant, ceux qui admiraient Greenberg savent que ses réalisations ont été confrontées à des appâts ethniques de la part des fans et des joueurs rivaux et aux diatribes antisémites du révérend Charles E. Coughlin, le soi-disant prêtre de la radio de la banlieue de Detroit de Royal Oak, et Henry Ford.

'Au plus fort de l'antisémitisme national et des nazis qui envahissaient l'Europe, il y avait ici un joueur juif si bon, si puissant et battant presque le record de Ruth', a déclaré Mme Kempner. ''Deux mois après que Hank ait presque battu le record de Ruth, Kristallnacht a eu lieu en Allemagne.''

Dans une interview de 1984 utilisée dans le film, Greenberg a rappelé : ' Il y avait toujours des poumons de cuir qui me criaient dessus. J'ai trouvé que c'était un stimulant pour me faire faire mieux parce que je ne pouvais jamais m'endormir sur le terrain. Dès que vous avez radié, vous n'étiez pas seulement un clochard, vous étiez un clochard juif.''


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Greenberg a servi d'icône juive inhabituelle. Il a été élevé dans une famille orthodoxe et avait une bar mitzvah, mais à l'âge adulte, il s'est éloigné du judaïsme. 'Il a pris les 10 commandements comme son code de vie', a déclaré Steve Greenberg. ''Vous ne le trouveriez pas dans la synagogue pendant les grandes vacances, mais il pensait être un mensch.''

MME. Le film de KEMPNER rappelle l'importance de Greenberg à une époque particulière, mais sa vie ne résonne pas aussi puissamment aujourd'hui que dans les années 1930. Les Juifs constituent toujours une minorité distincte dans le sport, mais leur statut est rarement un problème.

''Hank Greenberg était un Juif dur quand les Juifs durs étaient importants'', a déclaré Peter Levine, auteur de ''Ellis Island to Ebbets Field: Sports and the American Jewish Experience'' ''Mais si vous vouliez des Juifs durs après 1948, vous regarda Israël, où les Juifs risquaient leur vie. Il était un modèle pour la génération de mes parents.''

Pourtant, Alva Greenberg, qui connaissait peu l'impact de son père jusqu'à ce qu'elle entre à l'université, a déclaré: 'Les gens ne comprennent pas ce qui s'est passé à l'époque et ce qui se passe maintenant. Nous devons comprendre que les racines de l'antisémitisme remontent à très loin. Son histoire est importante à raconter.''