Retirer ce singe du dos de son créateur

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C'est l'une des images les plus mémorables de l'histoire du cinéma : King Kong debout au sommet de l'Empire State Building tenant Fay Wray dans sa paume tout en étant mitraillé par des avions de chasse. C'est si puissant qu'il a éclipsé le créateur de Kong, Merian C. Cooper, cinéaste, explorateur, héros de guerre et pionnier de l'aviation dont les aventures réelles étaient presque aussi dramatiques que le film. En effet, le film, sorti en 1933, est à bien des égards une œuvre autobiographique.

Ce mois-ci, Villard publie la première biographie complète de Cooper, « Vivre dangereusement : les aventures de Merian C. Cooper, créateur de King Kong », par Mark Cotta Vaz, avec une introduction de Peter Jackson. M. Jackson, dont le remake de 'King Kong' avec Adrien Brody, Jack Black et Naomi Watts doit sortir en décembre, a déclaré que voir 'Kong' quand il avait 9 ans était la raison pour laquelle il faisait des films.


film sur les otages iraniens

Le film de M. Jackson est au moins la troisième version de 'King Kong'. (Cela faisait l'objet de ce que la plupart des critiques considéraient comme un remake malheureux en 1976, produit par Dino De Laurentiis.)



'Cooper mérite de faire partie du panthéon des icônes du folklore américain, comme Lindbergh et Babe Ruth', a déclaré M. Vaz lors d'un entretien téléphonique depuis la Californie. 'Et dans son chef-d'œuvre, il a distillé toutes les terreurs et l'excitation, l'aventure et les horreurs qu'il a vécues en tant que soldat et explorateur.'

Le personnage de Carl Denham – le réalisateur de film téméraire et fumeur de pipe qui part à bord d'un navire pour faire un film sur Skull Island, habité par un monstre mystérieux – est l'alter ego de Cooper, a déclaré M. Vaz. Le second, Jack Driscoll, a été inspiré par le co-réalisateur, co-producteur et compagnon explorateur de Cooper, Ernest B. Schoedsack.

'C'étaient deux aventuriers qui préparaient un film sur une expédition cinématographique idéalisée', a déclaré M. Vaz, écrivain et auteur, avec Craig Barron, de 'The Invisible Art: The Legends of Movie Matte Painting'.

M. Vaz s'est appuyé sur les vastes archives des papiers de Cooper à l'Université Brigham Young pour la biographie. Cooper est né en 1893 dans une famille distinguée à Jacksonville, en Floride. Quand il avait 6 ans, il a reçu un exemplaire de 'Explorations et aventures en Afrique équatoriale', de l'explorateur du XIXe siècle Paul Du Chaillu, qui racontait des histoires indigènes sur les gorilles possédés. par des esprits qui ont emporté des femmes infortunées.

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En 1911, Cooper a été nommé à l'Académie navale des États-Unis, mais a été expulsé au cours de sa dernière année pour avoir élevé l'enfer et défendu la puissance aérienne. Il est devenu pilote de bombardier pendant la Première Guerre mondiale. Son avion a été touché par des tirs ennemis au-dessus de la France et a pris feu. Bien que gravement brûlé, il a refusé d'abandonner son copilote et a manœuvré l'avion jusqu'à l'atterrissage. Il est fait prisonnier et détenu jusqu'à la fin de la guerre.

Après cela, il a rejoint une mission de secours en Pologne et, en 1919, a été le fondateur de l'escadron Kosciusko, qui a combattu avec l'armée de l'air polonaise contre les bolcheviks. Encore une fois, son avion a été abattu, dans l'est de la Galice, et il a été capturé par les Cosaques. Il s'est échappé. Dans l'une des nombreuses aventures déchirantes, il a été brièvement repris par un soldat rouge. « Cooper lui a tranché la gorge », a déclaré M. Vaz.

Il a déménagé à New York où il a travaillé de nuit au New York Times, écrivant des pièces autobiographiques pour le journal, signées « A Fortunate Soldier ». Mais il détestait ce qu'il appelait « l'horreur terne » du commerce de l'information et décida de devenir explorateur.

Lors d'une expédition en Abyssinie (actuelle Éthiopie), Cooper et Schoedsack, un caméraman qu'il a rencontré juste après la guerre, ont visité la cour étincelante du prince d'or Tafari, le futur empereur Haile Selassie, ce qui les a motivés à faire des films documentaires. Dans les îles Andaman, au large de la côte est de l'Inde, ils ont rencontré de gigantesques lézards de 14 pieds de long, a écrit Cooper, avec des langues rouges clignotantes.

'L'île a inspiré le monde perdu de Skull Island', a déclaré M. Vaz, 'un endroit que le temps a oublié et où les dinosaures erraient encore'.

De ces explorations est né le premier film de Cooper et Schoedsack, 'Grass' (1925), sur les migrations saisonnières de la tribu Bakhtiari, mettant en scène 50 000 membres de la tribu conduisant un demi-million d'animaux dans les montagnes du sud de la Perse (aujourd'hui l'Iran) jusqu'à la vallée fertile sous-jacente. . Les critiques l'ont comparé à 'Nanook of the North' de Robert Flaherty.

« Chang » (1927) a été le premier de ce que Cooper et Schoedsack ont ​​appelé leurs « drames naturels ». Tourné sur place dans la jungle du Siam (aujourd'hui la Thaïlande), avec des tigres mangeurs d'hommes et des éléphants en fuite, il a utilisé la population locale comme acteurs. Le point culminant, au cours duquel les éléphants détruisent le village, préfigurait la destruction de Skull Island par King Kong, écrit M. Vaz.

« Chang » a été nominé pour un Oscar, et un écrivain pour The New Yorker a appelé Cooper « the T.E. Lawrence du cinéma.

Cooper et Schoedsack étaient des innovateurs. Pour leur premier film mettant en scène des acteurs hollywoodiens, « Les quatre plumes » (1929), ils entrecoupent des prises de vues en décors soudanais et des scènes tournées sur des plateaux en Californie. M. Vaz a déclaré qu'ils étaient parmi les premiers à utiliser la technique.

Malgré le succès de Cooper en tant que cinéaste, il a été irrésistiblement attiré par le domaine naissant de l'aviation civile et est retourné à New York, devenant finalement directeur de Pan American Airways.

Cooper était si dévoué au vol que pendant la Seconde Guerre mondiale, alors qu'il était dans la cinquantaine, il s'est réengagé et a organisé des missions de ravitaillement aérien entre la Chine et l'Inde. En 1942, il est nommé chef d'état-major du général Claire Chennault, qui avait commandé les Flying Tigers. Cooper est décédé en 1973.

M. Vaz écrit que Cooper avait l'image d'un gorille géant dans son esprit depuis son enfance, et que pendant qu'il était à New York entre les deux guerres, en 1929, il commença le traitement pour « Kong ».

Un jour, il est sorti de son bureau de Midtown et a entendu un avion au-dessus de lui. Il écrivit plus tard: 'Sans aucun effort conscient de pensée, j'ai immédiatement vu dans mon esprit un gorille géant au sommet du bâtiment.' Le bâtiment incarnerait la civilisation et la nature des gorilles abattus par « l'arme la plus moderne, l'avion ».

David O. Selznick, qui était alors chef de la production chez RKO, a nommé Cooper assistant exécutif et Selznick est devenu producteur exécutif de 'King Kong'. Il a engagé l'écrivain mystère Edgar Wallace pour faire un scénario du traitement de Cooper, mais Wallace est décédé après le premier brouillon. Le script final a été écrit par James Creelman et la femme de Schoedsack, Ruth Rose, une naturaliste qu'il a rencontrée lors d'une expédition.

Mais c'est Cooper qui a composé le faux proverbe arabe au début : « Et voilà ! La Bête regarda le visage de la Beauté, et elle empêcha sa main de tuer. Et depuis ce jour, c'était comme un mort.

Le King Kong de 1933 était en fait une marionnette de 18 pouces, bien que des modèles grandeur nature de ses parties du corps aient été utilisés pour l'authenticité des gros plans. Le film était aussi important pour ses avancées technologiques, supervisées par Willis O'Brien, dans l'animation stop-motion tridimensionnelle, les mattes de voyage et la rétroprojection, que pour l'histoire, a déclaré M. Vaz.

M. Vaz raconte que pendant que Cooper et Schoedsack créaient les scènes finales dans lesquelles les avions abattent Kong, Cooper a dit à Schoedsack : 'Nous devrions tuer nous-mêmes ce fils de pute'. Cooper et Schoedsack sont les deux hommes vus dans l'avion tirant sur le monstre.

C'était, écrit M. Vaz, « les créateurs détruisant leur création ».