Robert Downey Sr., cinéaste et provocateur, est mort à 85 ans

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Ses films, notamment Putney Swope, ne rapportaient pas beaucoup d'argent. Mais ils ont attiré beaucoup d'attention et influencé beaucoup de jeunes réalisateurs.

Le cinéaste Robert Downey Sr. sur une photo non datée. Il a dit un jour que le budget de son premier film, Babo 73, était de 3 000 $.

Robert Downey Sr., qui a réalisé des films provocateurs, comme Putney Swope, qui évitaient le succès grand public mais étaient souvent les favoris de la critique et attiraient toujours l'attention, est décédé mercredi à son domicile de Manhattan. Il avait 85 ans.

La cause était la maladie de Parkinson, a déclaré sa femme, Rosemary Rogers.



Putney Swope, une comédie de 1969 sur un homme noir qui est accidentellement élu président d'une agence de publicité de Madison Avenue, était peut-être le film le plus connu de M. Downey.

Pour être aussi précis que possible sur un tel film, a écrit Vincent Canby dans une critique élogieuse du New York Times, il est drôle, sophomoric, brillant, obscène, décousue, merveilleux, inintelligible et pertinent.

Le film, bien que probablement un succès financier selon les normes de M. Downey, n'a rapporté qu'environ 2,7 millions de dollars. (Par comparaison, Butch Cassidy et le Sundance Kid cette même année ont fait plus de 100 millions de dollars.) Pourtant, sa réputation était telle qu'en 2016, la Bibliothèque du Congrès l'a sélectionné pour le Registre national du film , un groupe exclusif de films considérés comme ayant une importance culturelle ou historique.

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Crédit...Cinéma V

Le palais de Greaser (1972) était également très admiré dans certains cercles, dans lequel une figure christique en costume de zoot arrive dans le Far West en parachute. Des cinéastes plus jeunes comme Paul Thomas Anderson (qui a donné à M. Downey un petit rôle dans son tube de 1997, Boogie Nights) l'ont cité comme une influence.


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Nul autre que Joseph Papp, l'imprésario du théâtre, dans une lettre au New York Times après la critique peu enthousiaste de M. Canby, a écrit que Robert Downey est descendu sans peur dans le monde des enfers et a fait un cauchemar riant. (L'évaluation de M. Papp n'était peut-être pas entièrement objective ; à l'époque, il produisait l'un des rares efforts grand public de M. Downey, une version télévisée de la pièce de David Rabe Sticks and Bones, qui avait été un succès au Public de M. Papp Théâtre en 1971.)

Entre Putney Swope et Greaser's Palace, il y avait Pound (1970), une satire politique dans laquelle des acteurs représentaient des chiens errants. Parmi ces acteurs, jouant un chiot, se trouvait Robert Downey Jr., la future star des films Iron Man et bien d'autres, et le fils de M. Downey. Il avait 5 ans et faisait ses débuts au cinéma.

Ce film, a déclaré le senior M. Downey au Times Union d'Albany, N.Y., en 2000, était une sorte de surprise pour le studio.

Quand je l'ai transformé en United Artists, il a dit, après la projection, l'un des chefs de studio m'a dit: 'Je pensais que ça allait être animé.' Ils pensaient qu'ils recevaient un joli petit film d'animation.

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Crédit...via Photofest

Robert John Elias Jr. est né le 24 juin 1936 à Manhattan et a grandi à Rockville Centre, à Long Island. Son père était directeur de restaurant et sa mère, Betty (McLoughlin) Elias, était mannequin. Plus tard, lorsqu'il s'enrôle dans l'armée à l'adolescence, il adopte le nom de famille de son beau-père, Jim Downey, qui travaille dans la publicité.

Une grande partie de son temps dans l'armée a été passée dans la palissade, a-t-il dit plus tard; il a écrit un roman en faisant son temps, mais il n'a pas été publié. Il a lancé le baseball semi-professionnel pendant un an, puis a écrit quelques pièces de théâtre.

Parmi les personnes qu'il a rencontrées sur la scène Off Off Broadway figurait William Waering, qui possédait un appareil photo et leur a suggéré d'essayer de faire des films. Le résultat, qu'il a commencé à tourner lorsque John F. Kennedy était encore président et qui est sorti en 1964, était Babo 73, dans lequel Taylor Mead, un acteur qui allait apparaître dans de nombreux films d'Andy Warhol, jouait le président de la États Unis. C'était du cinéma underground classique.

Nous sommes simplement allés à la Maison Blanche et avons commencé à tourner, sans laissez-passer de presse, sans permis, quelque chose comme ça, a déclaré M. Downey dans une interview incluse dans le livre Film Voices: Interviews From Post Script (2004). Kennedy était en Europe, donc personne n'était trop strict avec la sécurité, donc nous étions principalement à l'extérieur de la Maison Blanche, courions partout ; nous avons en fait envoyé Taylor avec de vrais généraux.

Le budget, a-t-il dit, était de 3 000 $.

M. Downey's Chafed Elbows, environ une journée dans la vie d'un inadapté, est sorti en 1966 et a été une sorte de percée, lui valant le respect à contrecœur même de Bosley Crowther, le critique de cinéma guindé du Times.

Un de ces jours, a-t-il écrit, Robert Downey, qui a écrit, réalisé et produit le film underground « Chafed Elbows », qui a ouvert ses portes au Gate Theatre du centre-ville la nuit dernière, va se nettoyer un peu, laver les gros mots de sa bouche et faire quelque chose qui mérite une attention mûre sous la forme d'une comédie satirique loufoque. Il en a l'audace. Il a aussi de l'esprit.

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Crédit...Evan Agostini/AGOEV, via Associated Press

Le film a bénéficié de longs tirages au Gate et au Bleecker Street Cinema. No More Excuses suit en 1968, puis Putney Swope, Pound et Greaser’s Palace. Mais au début des années 1970, M. Downey avait développé une habitude de cocaïne.

Dix ans de cocaïne 24 heures sur 24, a-t-il déclaré à l'Associated Press en 1997. Son mariage avec Elsie Ford, qui avait joué dans plusieurs de ses films, a échoué; ils ont finalement divorcé. Il a attribué à sa deuxième épouse, Laura Ernst, l'aide à le sortir de la dépendance. Elle est décédée en 1994 de la sclérose latérale amyotrophique, ou maladie de Lou Gehrig. M. Downey s'est inspiré de cette expérience pour son dernier long métrage, Hugo Pool (1997).

En plus de sa femme et de son fils, il laisse dans le deuil une fille, Allyson Downey; une belle-fille, Nell Michlin ; un frère, Jim ; une soeur, Nancy Connor; trois petits-enfants ; et trois beaux-petits-enfants.

Les films de M. Downey ont acquis une nouvelle appréciation au cours des dernières décennies. En 2008, Anthology Film Archives dans l'East Village a restauré et préservé Chafed Elbows, Babo 73 et No More Excuses avec le soutien de la Film Foundation, une organisation à but non lucratif dédiée à la préservation des films. À l'époque, Martin Scorsese, membre du conseil d'administration de la fondation, les considérait comme un élément essentiel de ce moment où un cinéma américain véritablement indépendant est né.

Ils sont vivants d'une manière que peu de films peuvent prétendre être, a déclaré M. Scorsese au Times, car c'est l'excitation de la possibilité et de la découverte qui leur a donné vie.

M. Downey a détourné de tels éloges.

Ils sont inégaux, a-t-il dit à propos des films. Mais j'étais inégal.

Alex Traub a contribué au reportage.